Moneda en alza, disturbios desafían la ‘economía milagrosa’ de Bangladesh – The Diplomat

Haciendo fila para comprar comida, Rekha Begum está preocupada. Al igual que muchas personas en Bangladesh, tiene dificultades para encontrar las necesidades básicas diarias, como arroz, lentejas y cebollas.

“Fui a otros dos lugares, pero me dijeron que no tenían nada. Luego llegué y me paré al final de la fila”, dijo Begum, de 60 años, mientras esperaba casi dos horas para comprar lo que necesitaba en un camión de comida a precios reducidos en la capital, Dhaka.

El milagro económico de Bangladesh está en una situación desesperada ya que el aumento de los precios del petróleo exacerba la frustración pública por el aumento de los precios de los alimentos y otras necesidades. Una feroz reacción de la oposición y recientes protestas callejeras a pequeña escala han tenido lugar en semanas, lo que aumenta la presión sobre el gobierno de la primera ministra Sheikh Hasina, que ha pedido ayuda al Fondo Monetario Internacional para proteger la economía del país.

Los expertos dicen que el problema de Bangladesh no es tan grave como el de Sri Lanka, donde meses de disturbios han obligado a su presidente a huir del país y la gente sufre escasez de alimentos, combustible y medicinas, pasando días en filas para obtener suministros. Pero también enfrenta problemas similares: gastos excesivos en proyectos de desarrollo, ira pública por la corrupción y el amiguismo, y comercio debilitado.

Esto está obstaculizando el progreso de Bangladesh, que se debe principalmente a su éxito como centro de fabricación de prendas de vestir, convirtiéndose en un país rico y de ingresos medios.

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El gobierno elevó los precios del combustible en un 50 por ciento el mes pasado en un intento por combatir el aumento de los precios del combustible, lo que provocó protestas por la inflación. Esto llevó a los funcionarios del gobierno a ordenar a las empresas designadas por el gobierno que vendieran arroz y otros productos básicos.

Se espera que la última fase del programa, que comenzó el 1 de septiembre, ayude a unos 50 millones de personas, dijo el ministro de Comercio, Tipu Munshi.

“El gobierno ha hecho una serie de cosas para reducir los problemas que enfrentan las personas que reciben menos dinero. Esto está alterando el mercado y haciendo que los precios de los productos cotidianos sean competitivos”, dijo.

Estas políticas son para detener los principales problemas internacionales y nacionales.

La guerra en Ucrania ha hecho subir los precios de muchos productos básicos en un momento en que habían comenzado a subir a medida que se recuperaba la demanda y disminuía la pandemia de coronavirus. Mientras tanto, países como Bangladesh, Sri Lanka y Laos, entre muchos, han visto debilitarse sus monedas frente al dólar, aumentando el costo de comprar petróleo y otros bienes del exterior en dólares.

Con el fin de reducir la carga financiera y las reservas de divisas del estado, las autoridades prohibieron grandes proyectos nuevos, redujeron las horas de trabajo para ahorrar energía e impusieron límites a las importaciones de artículos de lujo y artículos no esenciales como sedanes y SUV.

“La economía de Bangladesh enfrenta vientos en contra y confusión”, dijo Ahmad Ahsan, economista y director del Instituto de Investigación de Políticas con sede en Dhaka, un grupo de expertos. “De repente volvimos a un período de cortes de energía, donde las reservas de taka y divisas están bajo presión”, dijo.

Millones de personas de bajos ingresos, como Begum, cuya familia de cinco miembros no puede permitirse el lujo de comer pescado o carne ni siquiera una vez al mes, todavía luchan por encontrar comida.

Bangladesh ha logrado grandes avances en las últimas dos décadas en el desarrollo de su economía y la reducción de la pobreza. La industria de la confección ha proporcionado empleo a decenas de millones de trabajadores, en su mayoría mujeres. Las exportaciones de prendas de vestir y productos relacionados representan más del 80 por ciento de las exportaciones totales.

Pero con los precios del combustible tan altos, las autoridades cerraron plantas de energía diesel que producen alrededor del 6 por ciento de su producción total, reduciendo la generación de energía diaria en 1500 megavatios e interrumpiendo la producción.

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Las exportaciones en el último año fiscal, que finaliza en junio de 2022, aumentaron a $84 mil millones, mientras que las exportaciones se revirtieron, dejando un déficit de cuenta récord de $17 mil millones.

Hay otros desafíos por delante.

Se avecinan los plazos para el pago de la deuda externa relacionada con al menos 20 megaproyectos de infraestructura, incluido el puente sobre el río Padma de 3.600 millones de dólares construido por China y una planta de energía nuclear respaldada por Rusia. Los expertos dicen que Bangladesh necesita prepararse para que el período de recuperación aumente entre 2024 y 2026.

En julio, en un movimiento que los economistas ven como una medida de precaución, Bangladesh solicitó un préstamo de $ 4.5 mil millones del Fondo Monetario Internacional, convirtiéndose en el tercer país del sur de Asia en buscar ayuda después de Sri Lanka y Pakistán.

El ministro de Finanzas, AHM, Mustafa Kamal, dijo que el gobierno había pedido al FMI que iniciara negociaciones sobre préstamos “para pagos y apoyo presupuestario”. El FMI dijo que está trabajando con Bangladesh para desarrollar un plan.

El tipo de cambio de Bangladesh ha caído, lo que podría afectar su capacidad para pagar sus deudas. El miércoles había caído a 36.900 millones de dólares desde los 45.500 millones del año anterior, según el banco central.

Las divisas que se podrían utilizar serían de unos 30.000 millones de dólares, dijo Zahid Hussain, economista de la oficina del Banco Mundial en Dhaka.

“No puedo decir que esto sea difícil. Todavía es suficiente para cubrir tres meses de importaciones, tres meses y medio de importaciones. Pero también significa que… no tienes mucho espacio para avanzar”. él dijo.

Sin embargo, a pesar de que algunos economistas piden gastos excesivos en algunos proyectos costosos, Bangladesh está mejor equipado para enfrentar tiempos difíciles que otros países de la región.

Su sector agrícola -el té, el arroz y el yute son las principales exportaciones- es un recurso de “ajuste de cuentas” y su economía, cuatro o cinco veces mayor que la de Sri Lanka, es menos vulnerable a los desastres externos, como la disminución del turismo.

Se espera que la economía crezca un 6,6 por ciento este año, según un pronóstico reciente del Banco Asiático de Desarrollo, y la deuda general del país sigue siendo pequeña.

“Creo que en este momento, la mayor diferencia entre Sri Lanka y Bangladesh es la deuda, especialmente la deuda externa”, dijo Hussain.

La deuda externa de Bangladesh está por debajo del 20 por ciento del producto interno bruto, mientras que la de Sri Lanka era de alrededor del 126 por ciento en el primer trimestre de 2022.

“Entonces, tenemos un lugar. Me refiero a que la deuda como fuente de estrés financiero no fue un gran problema aquí”, dijo.

Mientras esperaba en la fila para comprar alimentos subsidiados, Mohammed Jamal, de 48 años, dijo que su familia se sentía incómoda.

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“Ha sido insoportable tratar de mantenerse con vida”, dijo Jamal. “Los precios son lo que la gente común no puede pagar. Es difícil vivir así”.