Las ciudades de EE. UU. enfrentan desafíos a medida que disminuye la inscripción escolar

En una mañana reciente dentro de la Chalmers School of Excellence en el West Side de Chicago, cinco estudiantes de primaria y jardín de infantes terminaron de pintar. Cuatro miembros del personal, incluido un maestro y un consejero, les hablaron sobre colores y formas.

El programa de verano ofrece apoyo personalizado que a los padres les encanta. Pero detrás de escena, al director Roman Crockett le preocupa que la escuela se esté quedando pequeña.

Chalmers perdió casi un tercio de su matrícula durante la pandemia, hasta los estudiantes de 215. En Chicago, COVID-19 ha exacerbado lo que precedió al virus: muchos vecindarios negros como North Lawndale de Chalmers, que enfrenta una crisis financiera, han visto un éxodo. para las familias durante la última década.

El número de escuelas pequeñas como Chalmers está creciendo en muchas ciudades estadounidenses como el número de personas en la escuela ha disminuido. Una de cada cinco escuelas primarias en la ciudad de Nueva York tenía menos de 300 estudiantes el año pasado. En Los Ángeles, ese número era más de uno de cada cuatro. En Chicago ha crecido a casi uno de cada tres, y en Boston se acerca a uno de cada dos, según una encuesta de Chalkbeat/Associated Press.

Muchas de estas escuelas no están diseñadas para ser pequeñas, y a los maestros les preocupa que los próximos años traigan aún menos fondos, incluso cuando las escuelas se recuperan de la interrupción causada por la pandemia.

“Cuando pierdes hijos, pierdes riqueza”, dijo Crockett, el ejecutivo de Chalmers. “Esto afecta su capacidad para ayudar a los niños con necesidades especiales”.

La ley estatal prohíbe que Chicago cierre o fusione escuelas hasta 2025. Y en todo EE. UU., los fondos para el COVID-19 están ayudando a respaldar las escuelas que se están reduciendo. Pero cuando se acabe el dinero en unos años, los funcionarios del gobierno se enfrentarán a una decisión difícil: mantener las escuelas abiertas a pesar de la crisis financiera, o cerrarlas, perturbando a las comunidades que quieren que sus hijos se asienten.

Yvonne Wooden, que trabaja en la junta escolar de Chalmers, dijo: “Mi preocupación es que vamos a cerrar cuando todos hemos trabajado tan duro. Sus hijos asistieron desde prekínder hasta el octavo grado y ahora asisten dos nietos. “Esto sería muy perjudicial para nuestra comunidad”.

Plaga la inscripción está disminuyendo en muchos estados como familias se mudó a la escuela en casa, escuelas chárter y otras opciones. Los estudiantes se mudaron o desaparecieron de las listas escolares por razones desconocidas.

Muchos estados como Chicago otorgan fondos a las escuelas por estudiante. Esto significa que las escuelas pequeñas a veces tienen dificultades para pagar los costos fijos: un director, un consejero y los edificios.

Para lograr esto, muchos invierten más dinero en escuelas más pequeñas y se lo quitan a las escuelas más grandes. En Chicago, el distrito gasta alrededor de $19,000 al año por estudiante en las escuelas secundarias pequeñas, mientras que los estudiantes grandes reciben $10,000, según un análisis de Chalkbeat/AP.

“Me gustan las escuelas pequeñas, pero las escuelas pequeñas son muy caras”, dijo recientemente a la junta escolar el superintendente de escuelas de Chicago, Pedro Martínez. “Podemos conseguir los mejores modelos, pero necesitamos dinero”.

Al mismo tiempo, estas escuelas a menudo tienen bajo peso. Las escuelas más pequeñas ofrecen menos clubes, deportes y programas artísticos. Algunas escuelas primarias combinan estudiantes de diferentes grados en un salón de clases, aunque Martínez prometió que eso no sucederá el próximo año.

Manley Career Academy High School en el West Side de Chicago presenta una paradoja. Ahora atiende a 65 estudiantes y la matrícula ha aumentado a $40,000, aunque escuelas como Manley ofrecen actividades académicas, deportivas y extracurriculares limitadas.

“Estamos gastando $40,000 por estudiante para dar menos”, dijo Hal Woods del grupo de defensa Kids First Chicago, que ha investigado la disminución de la matrícula en el estado. “No es cierto $ 40,000 por estudiante”.

Las escuelas pequeñas son populares entre las familias, los maestros y la comunidad por sus fuertes conexiones de apoyo. Otros distritos necesitan invertir más dólares en estas escuelas, muchas en comunidades predominantemente afroamericanas y latinas que han sido las más afectadas por la epidemia. Las escuelas funcionan como centros comunitarios y puntos de orgullo local incluso cuando pierden estudiantes, como es el caso de North Lawndale.

La competencia también es alta. En todo el país, es probable que se cierren las escuelas con un gran número de estudiantes de otras razas, y aquellos en las áreas afectadas a menudo se sienten injustamente.

La perspectiva de cerrar escuelas ha sido especialmente aguda en Chicago, donde 50 escuelas cerraron en 2013, muchas en vecindarios predominantemente negros. La medida rompió la confianza entre los residentes del estado y el distrito y, según Investigación de la Universidad de Chicagointerrumpiendo significativamente el aprendizaje de los estudiantes de bajos ingresos.

En Boston, donde el distrito había perdido estudiantes antes de la pandemia, las familias cuestionan el cierre.

Entre las escuelas con mayor riesgo se encuentra la escuela primaria PA Shaw en Dorchester, Boston. Después de haber sido reactivada del cierre original en 2014, la escuela tenía más de 150 estudiantes el año pasado, frente a los 250 de 2018. Después de hacer planes para cancelar dos clases a principios de este año, lo que se consideró una señal de cierre, el distrito enfrentó críticas. de los padres y maestros

Una madre que siguió a la escuela fue Brenda Ramsey, cuya hija de 7 años, Emersyn Wise, está ingresando a segundo grado. Después de que Ramsey se quedó sin hogar y se fue a vivir con familiares durante la pandemia, los maestros de Shaw manejaron media hora para entregar la tarea. Más tarde, el personal de la escuela ayudó a Ramsey a encontrar una vivienda permanente.

Ramsey, de 32 años, todavía recuerda la emoción que sintió cuando ella y sus dos hijas visitaron a Shaw por primera vez.

“La directora se parecía a ellos: era una joven negra que estaba feliz de verlos”, dijo. Eran muy grandes en el compromiso familiar, el compromiso familiar, y eso es algo que no se ve muy a menudo.

Ahora, con el futuro de la escuela, Ramsey está debatiendo si mantener a Emersyn allí.

El problema de Ramsey refleja lo que el distrito llama “inscripción decreciente”: la inscripción escolar cae, lo que crea inestabilidad económica, lo que hace que más familias se vayan. Este problema a menudo se exacerba en las escuelas con un gran número de estudiantes de color.

Y cuando las escuelas están cerradas, es “devastador” para las familias, dijo Suleika Soto, directora ejecutiva de Boston Education Justice Alliance, que aboga por los estudiantes con poca representación.

“Significa que tienes que desarraigar”, dijo. “Entonces, si a los padres no les gusta, sacan a sus hijos de las escuelas públicas, lo que se suma a la práctica tóxica”.

abajo, algunos de los distritos escolares de la ciudad que están perdiendo estudiantes, incluyendo denver, Indianápolis y Kansas City, Missouri están pensando en cerrar la escuela. A principios de este año, los funcionarios escolares de Oakland votaron para cerrar varias escuelas pequeñas a pesar de las airadas protestas.

“Los presupuestos escolares se recortaron como una forma de mantener abiertas más escuelas”, dijo Shanthi Gonzales, exmiembro de la junta de Oakland, quien renunció en mayo poco después de votar para apoyar el cierre de escuelas. “Hay muy malos argumentos”.

En otros lugares, los líderes, alentados por los fondos federales de COVID-19, han seguido invirtiendo en estas escuelas.

Chicago utilizará alrededor de $140 millones de los $2,800 millones en ayuda de COVID-19 que recibió para ayudar a apoyar a las escuelas pequeñas este año, dijeron las autoridades. Martínez, quien asumió como superintendente el otoño pasado, ha mantenido los problemas en secreto y dice que quiere estudiar cómo el distrito puede hacer que sus escuelas sean más atractivas para las familias y enviar más dinero al estado.

En Los Ángeles es Nueva Yorklos funcionarios dicen que se están enfocando en lograr que los estudiantes regresen a la escuela, no en el cierre de escuelas.

Pero la financiación estatal pronto se agotará: los condados deben recuperar el dinero para septiembre de 2024. En ese caso, los condados pueden tener dificultades para mantener a flote sus escuelas pequeñas.

“Es un gran problema”, dijo Bruce Fuller, investigador de educación en UC Berkeley. “Será difícil para el Superintendente justificar mantener las instalaciones abiertas a medida que el número de estas escuelas continúa creciendo”.