Cómo una familia de California ayudó a encontrar nuevos beneficios para veteranos enfermos

Jennifer Kepner parecía una de las personas más saludables que podrías conocer. Corrió, hizo CrossFit y trabajó en un hospital local en Cathedral City.

Entonces su espalda comenzó a doler.

Los médicos encontraron una masa en su páncreas. Pero no pudieron entender por qué una persona saludable contraería cáncer de páncreas, que es muy raro en los jóvenesa la edad de 37 años. En última instancia, el oncólogo señaló una señal de alerta en el historial médico de Jennifer: su proximidad a un pozo de fuego mientras se desempeñaba como médico de la Fuerza Aérea en la Base de la Fuerza Aérea de Balad en Irak.

Cuando la salud de Jennifer falló, el Departamento de Asuntos de Veteranos rechazó su solicitud de asistencia para el cuidado de ella y su familia, incluidos su esposo Ben y sus dos hijos pequeños. El Departamento de Defensa usa pozos para quemar como el que está cerca de la casa de Jennifer para deshacerse de drogas, latas, llantas, plásticos, equipos médicos y desechos humanos. Pero los Keppner no pudieron convencer a la junta de que la enfermedad de Jennifer fue el resultado de respirar los gases tóxicos.

Reps.  Raul Ruiz (D-Palm Springs) con Jennifer Kepner, centro, y su esposo Ben Kepner,

Reps. Raul Ruiz (D-Palm Springs) con Jennifer Kepner, al centro, y su esposo Ben Kepner, a la izquierda, en la casa de la pareja en Cathedral City en 2017. Jennifer murió de cáncer de páncreas ese mismo año.

(Oficina del Congreso del representante Raúl Ruiz).

Enojados por el silencio del VA, los amigos y colegas de Jennifer contactaron a los medios locales y al miembro del Congreso de la familia, Reps. Raúl Ruiz (D-Palm Springs), quien trabajó como médico de sala de emergencias antes de ser elegido para la Cámara. En 2017, los Ruiz se reunieron con los Keppner en la mesa de la cocina y prometieron asegurarse de que sus familias, y familias como ellos, obtengan la ayuda que necesitan.

Jennifer murió el 1 de octubre. 18 de 2017, tengo 37 años.

Poco después del fallecimiento de Jennifer, el primer cheque del VA llegó a la casa de los Kebner. “Su mayor batalla fue que no quería que otras familias pasaran por lo que pasamos nosotros”, dijo Ben Kepner a The Times. “Fue una batalla de año y medio con su vida, luchando contra su salud y luego lidiando con VA nuevamente. Fue un año y medio de infierno, sin la ayuda de VA, que son las personas que se supone que deben cuidarte… Eso es lo último con lo que quieres lidiar”.

Después de la muerte de Jennifer, Ben y Ruiz continuaron trabajando para evitar que otras familias pasaran por lo que ella pasó.

El miércoles, celebró una gran victoria como presidente Biden. firmó la Ley PACT de $ 280 mil millones en la Casa Blanca. La medida ordena a los veteranos que consideren que algunos tipos de cáncer y enfermedades respiratorias están relacionados con la exposición a agujeros, lo que les permite recibir pagos por discapacidad sin tener que probar que su enfermedad es el resultado de su servicio, como lo hacen los Kepeners. Una de las medidas en el paquete, llamada Ley Jennifer Kepner HOPE, proporcionaría a los veteranos que queman agujeros elegibles para VA Healthcare.

“Muchos de ustedes aquí hoy nos recuerdan que hemos estado luchando por esta pelea durante años”, dijo Biden en la ceremonia de firma en el Salón Este de la Casa Blanca. El hijo mayor de Biden, Beau, murió de cáncer después de ser enviado a Irak. Beau “se perdió en el mismo agujero”, dijo Biden.

La nueva ley elimina la carga de la prueba que agobiaba a familias como los Kebner, y tardó años en elaborarse, dijo Ruiz. Uno de los mayores obstáculos a los que se enfrentaron fue la falta de pruebas científicas concluyentes que vincularan la enfermedad y la exposición a los pozos de quemado.

“Había cientos de productos químicos tóxicos y carcinógenos conocidos, probados en el suelo cerca de los pozos de combustión debido al humo”, dijo Ruiz. “No tenemos tiempo para contar 20 años de estudios a largo plazo de dos grupos para probar la causa. En este caso, había suficientes dudas científicas y evidencia en la literatura y en el campo médico de que las fosas ardientes eran causando enfermedades graves, la gente se estaba muriendo, y todavía se está muriendo, que tenemos que hacer algo, nada”.

Seis pozos de fuego siguen funcionando en Siria, Yemen, Irak, Egipto y Chad, según la oficina de Ruiz. Alrededor del 70% de los discapacitados relacionado con la quema de la fosa es rechazado por Asuntos de Veteranos, que ha citado falta de evidencia, conocimiento científico e información del Departamento de Defensa.

“Más de 8 millones de soldados y familias están afectadas”, dijo Ruiz, quien ha documentado varios de sus incendios, sobre la nueva ley. “Su dolor y sufrimiento disminuirán porque recibirán tratamiento médico, y las viudas y sus familias serán atendidas porque recibirán sus beneficios”.

El proyecto de ley, que el Senado aprobó 86-11 a principios de este mes, se considera la mayor expansión de la atención médica de los veteranos en décadas. Cientos de miles de veteranos y sobrevivientes de la Guerra de Vietnam también se beneficiarán de la nueva ley. Aumenta la presión arterial, o presión arterial alta, como el síndrome hipotensor asociado con la exposición al Agente Naranja.

Los senadores aprobaron el proyecto de ley en junio, pero tuvieron que volver a votar este mes para aprobar una solución técnica. Los republicanos del Senado bloquearon el avance del proyecto de ley, diciendo que querían cambiar parte de la ley. La demora enfureció a los veteranos y grupos de veteranos, incluido el comediante Jon Stewart, muchos de los cuales acamparon en el Capitolio en protesta.

Ruiz y Kepner dijeron que la ley es solo un paso hacia una mayor justicia. A ambos les gustaría ver que el Departamento de Defensa deje de usar pozos de fuego por completo. En la última Ley de Autorización de la Defensa Nacional, Ruiz defendió el lenguaje que dirige a la agencia a encontrar otras formas de hacer fogatas.

“Mi esposa acuñó la frase, ella es la Agente Naranja de esta generación, y realmente lo es”, dijo Kepner. “Este proyecto de ley significa para el país, no solo para mí, sino para todos los que están pasando por lo que hemos pasado… Sirvieron a su país y pasaron por una situación tan vergonzosa, dañina y mortal. Es simplemente inaceptable”.